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Le PDG de Southwest estime que la première semaine d’avril a été la plus mauvaise – Skift


Alors qu’elle dépense 900 millions de dollars nets par mois, Southwest Airlines évalue des idées pour renforcer la confiance du public dans le transport aérien, afin que davantage de personnes réservent et prennent l’avion. Ces idées comprennent l’exigence de masques pour les passagers et les agents de bord, la distribution de désinfectant pour les mains et de lingettes, et la réservation de vols à deux tiers de leur capacité pour promouvoir l’éloignement, ont déclaré les dirigeants mardi lors de l’appel de leurs résultats du premier trimestre.

Ces changements, dont beaucoup pourraient être annoncés prochainement, surviennent alors que Southwest est aux prises avec certaines des pires conditions commerciales de son histoire. Southwest a enregistré une perte nette de 94 millions de dollars pour le premier trimestre, sa première perte trimestrielle depuis 2011.

Le trimestre en cours sera probablement bien pire, car l’activité de Southwest n’a pas décliné avant mars, le dernier mois du trimestre, lorsque les Américains ont décidé, en masse, d’annuler des vols en raison de la pandémie de coronavirus. Au cours du mois dernier, les dirigeants ont déclaré mardi que les taux de remplissage ont été à un chiffre, même si la compagnie aérienne a pris des mesures énergiques pour annuler des vols, parfois quelques jours avant le départ.

“À ce stade, il est très, très difficile de prévoir exactement comment et quand nous verrons les tendances se renverser”, a déclaré le président du Sud-Ouest, Tom Nealon.

Mais comme certains États américains commencent à s’ouvrir, notamment le Texas, où est basé Southwest, la compagnie aérienne veut pousser les voyages autant qu’elle le peut, afin de pouvoir payer ses factures. Le PDG Gary Kelly s’est dit optimiste quant au moment choisi, le pire étant peut-être derrière la compagnie aérienne.

“Il semble que nous ayons touché le fond la première semaine d’avril”, a-t-il déclaré. “Nous avons constaté une amélioration très progressive au cours des deuxième et troisième semaines. J’espère que cela va continuer”.

Avant la pandémie, Southwest avait de fortes réservations d’été à l’avance, et la compagnie aérienne espère pouvoir conserver une partie de ces activités, a déclaré M. Kelly. Si cela ne se produit pas – si plus de personnes annulent que la compagnie aérienne ne le prévoit – Southwest pourrait devoir prendre des mesures drastiques, a dit M. Kelly.

“La consommation nette d’argent liquide sans les variations du fonds de roulement en avril est de 900 millions de dollars”, a déclaré M. Kelly. “Nous ne pouvons pas continuer à ce rythme. Nous allons donc nous attaquer à cela avec des réductions de coûts supplémentaires et certainement des coupes dans le calendrier”.

Confiance des consommateurs

Comme beaucoup de ses concurrents, Southwest s’efforce de persuader ses clients qu’il est possible de prendre l’avion en toute sécurité – ce qui n’est pas une mince affaire si l’on considère que de nombreux médecins affirment que le coronavirus peut se propager plus rapidement dans des espaces intérieurs restreints.

Southwest nettoie désormais ses avions plus souvent et plus complètement avec un désinfectant de qualité hospitalière. Mais les dirigeants ont déclaré qu’ils savent qu’ils doivent faire plus pour persuader les voyageurs de ne pas annuler leurs vacances d’été, c’est pourquoi ils envisagent des idées telles que la distribution de masques et de désinfectant. (Plusieurs autres transporteurs américains ont déjà annoncé ou mis en œuvre des mesures similaires pour les équipages et les passagers).

“Ici au Texas, le gouverneur Abbott a annoncé hier que l’Etat s’ouvre à nouveau aux entreprises et ils font des sondages informels, et cela montre que les trois quarts des gens pensent que c’est trop tôt”, a déclaré Kelly. “Nous savons que nous avons du travail à faire pour convaincre les clients qui veulent et peuvent voyager qu’il est sûr de venir à l’aéroport, et qu’il est sûr de monter dans l’avion”.

Il n’existe cependant pas de solutions parfaites. Par exemple, Southwest peut vendre deux tiers des sièges pour permettre l’éloignement, mais la compagnie aérienne n’attribue pas de sièges, et ne prévoit pas de bloquer des sièges physiques, a déclaré M. Kelly. Les passagers pourront toujours s’asseoir où ils le souhaitent, la compagnie aérienne s’attendant à ce que la plupart d’entre eux laissent les sièges du milieu ouverts.

Un journaliste a souligné que le plan de Southwest n’est pas une véritable distanciation sociale, car les passagers, même dans le meilleur des scénarios, seront à moins de deux mètres les uns des autres. Mais Kelly a suggéré que c’est le mieux qu’il puisse faire dans ces circonstances.

“Nous devons trouver un équilibre entre la distanciation sociale et le fait que les gens puissent prendre l’avion à un prix abordable, n’est-ce pas ? a déclaré Kelly.

Les masques, les régimes d’éloignement et de nettoyage pourraient être en place pendant un certain temps, a déclaré Kelly, mais le PDG a dit que les anciennes normes pourraient revenir dans quelques années.

“Je ne suis pas prêt à accepter que l’expérience de vol soit changée à jamais”, a-t-il déclaré.

Un long rétablissement

Bien qu’il veuille persuader ses clients de voyager cet été, Southwest ne s’attend pas à une reprise rapide. La compagnie aérienne, qui a stationné temporairement des centaines d’avions, pourrait même sortir de la crise plus petite.

“Il y a toutes les raisons d’avoir de l’espoir et de la confiance que nous pouvons nous en sortir”, a déclaré M. Kelly. “De façon réaliste, nous ne pouvons pas nous attendre à ce que les choses reviennent à la normale dans six ou douze mois. Je n’y crois pas une seule minute”.

La pandémie est un problème suffisamment important, mais M. Kelly a déclaré que la compagnie aérienne surveillait de près le ralentissement économique américain. Le Sud-Ouest n’est généralement pas considéré comme une compagnie aérienne d’affaires, mais les voyages d’affaires représentent environ un tiers du trafic de la compagnie aérienne dans des conditions normales, a déclaré M. Kelly. Et ces passagers pourraient ne pas revenir avant un certain temps.

Nous avons observé le même schéma que lors des trois précédentes récessions que j’ai connues, où les voyages d’affaires sont très fortement réduits, et les entreprises peuvent être très disciplinées et peuvent émettre des ordres comme “Tu ne voyageras pas”, a déclaré M. Kelly.

Néanmoins, M. Kelly a déclaré qu’il s’attendait à ce que les voyages d’affaires reviennent. Il a dit qu’il utilisait la vidéoconférence, et qu’il ne trouvait pas que cela remplaçait l’interaction en face à face.

“Je sais que beaucoup de gens utilisent Zoom et on prévoit que cela changera à jamais les réunions, et je ne le crois pas”, a-t-il déclaré. “Je pense que c’est juste un outil de plus que les gens ont. Et si vous êtes comme moi, j’en ai assez de ces appels à Zoom”.

Crédit photo : Southwest Airlines teste un nouveau procédé de nettoyage lors de l’épidémie de Coronavirus. Stephen M. Keller / Southwest Airlines